El frontón Jai Alai de La Habana

Exterior Jai Alai

Vista exterior del Frontón Jai Alai de La Habana (Foto revista Beti Jai de La Habana)

El 3 de marzo de 1901 se inauguró oficialmente el primer gran frontón industrial de pelota de Cuba: el Frontón Jai Alai de La Habana, dedicado al juego de cesta punta, tan de moda en la época. El edificio estaba situado entre las calles Lucena, Concordia, Virtudes y Marqués González y fue inaugurado con la bendición de las instalaciones por el obispo local y un gran banquete al que acudieron los promotores y directivos del frontón, las principales autoridades de la capital cubana y representantes de los gobiernos de España y Estados Unidos. Según la información que se incluye en el artículo “La pelota vasca en Cuba” de la web “Semillas en el tiempo” (cuya autoría no he conseguido encontrar, lo siento):

Tanto Luis Mazzantini [famoso torero de la época aficionado a la pelota] como su hermano Tomás auspiciaron a partir de abril de 1898 la construcción de un gran frontón en La Habana. También participaron en la empresa Rufino Osoro, Basilio Sarasqueta, Ignacio Nazábal, Juan Francisco Uribarri, Segundo Méndez y Augusto Lezama. Manuel Otaduy, distinguido representante de una gran empresa naviera, fue nombrado presidente de la sociedad y Juan Aspuru vicepresidente. Liborio Eguíluz, padre del que sería el mejor puntista cubano de todos los tiempos, Emilio Eguíluz, fue comisionado para la construcción del edificio“.

De este grupo, fue nombrado presidente del Frontón Jai Alai el vizcaíno Manuel Otaduy; de administrador, Basilio Zarasqueta, que posteriormente se hizo cargo del frontón de Saint Louis, en los Estados Unidos; y de intendente, el expelotari Rufino Osoro, aunque también he encontrado mención en este cargo de Ángel Artía. Los partidos de pelota en el Jai Alai de La Habana comenzaron una semana después de la inauguración oficial del frontón. José Agustín Larrañaga relata lo siguiente en su artículo “Laureano Gómez Abascal, Pasiego Menor“, publicado en la revista online de la Asociación Cultural “Eibar” (Eibar, nº 121 de 2014, pp. 46-47) e ilustrado con una histórica fotografía de los primeros pelotaris del Frontón Jai Alai de La Habana:

“En el cuadro de pelotaris que daría comienzo a la temporada inaugural, figuraban cuatro eibarreses: Pasiego menor y su famoso hermano Pasieguito, Navarrete mayor y Alí menor. Pasiego menor tuvo el honor de jugar el primer partido en la inauguración del frontón. En el primer partido, Lizundia y Pasiego menor derrotaron 30-24 a Odriozola  y Aguirre. En el segundo, Alí menor y Pasieguito derrotaron 40-34 a Urresti y Navarrete mayor. Total: actuaron cuatro pelotaris eibarreses en la inauguración. En otoño del mismo año 1901 comenzó la segunda temporada del frontón, al que se habían incorporado varios pelotaris más, entre los que se encontraban los eibarreses Petit Pasiego y Cecilio Unzueta, causando baja Navarrete mayor. Para el comienzo de la tercera temporada, en otoño de 1902, llegaron nuevos pelotaris, entre los que se encontraban Isidoro, Zabarte, Pequeño de Abando y los eibarreses Juan Sarasketa (Txikito de Eibar, hijo) y Nicasio Rincón “Navarrete” (el que iba a ser el número uno de los zagueros). En total, en 1902 había 7 pelotaris eibarreses jugando en el Frontón Jai Alai de La Habana, más el administrador-secretario, Basilio Zarasketa, pariente de Txikito de Eibar

Jai Alai - Havana 1904

Interior del Frontón Jai Alai de La Habana en 1904 

En el verano de 1901, Rufino Osoro viajó a España para reforzar el cuadro de cestistas del frontón Jai Alai para la temporada 1901-1902. Según informaba el diario madrileño El Liberal del 15 de agosto de 1901,

En el mes de octubre volverá nuevamente a abrirse el gran frontón construido en La Habana, y para el cual el señor Osoro, representante de aquella empresa, que se encuentra accidentalmente en España, ha contratado un escogido cuadro de pelotaris, entre los cuales figuran jugadores tan notables como Macala, Chiquito de Irún, Cecilio Unzueta, Eloy Gastelumendi y Yurrita (delanteros), Machín, Chiquito de Vergara, Abadiano y Michelena (zagueros). Los nuevos pelotaris contratados saldrán para la capital de Cuba en los primeros días del mes próximo. A todos les deseamos buen viaje y muchos pesos

El partido inaugural de la temporada 1901-1902 lo jugaron en octubre de 1901 Pasieguito y Unzueta contra Macala y Abadiano, con victoria por dos tantos para los segundos. El éxito del Jai Alai fue inmediato entre los habitantes de La Habana y el juego de pelota llegó a competir con el béisbol, deporte favorito de los cubanos. El fervor de los espectadores provocó que el frontón Jai Alai fuera conocido como “El Palacio de los Gritos”, y pronto surgieron revistas especializadas en pelota: las primeras fueron La Cancha Habanera y Beti Jai. El año pasado, encontré ejemplares de esta última publicación en la biblioteca de la Facultad de Ciencias de la Actividad Física y el Deporte (INEF) de la Universidad Complutense de Madrid. El primer número de Beti Jai (Semanario de Literatura y Sport) se publicó el 8 de diciembre de 1903, bajo la dirección de Jorge A.Villaverde, aunque desde el número 8 fue sustituido por Silvestre García Villaverde. La revista publicó treinta números hasta el 1 de mayo de 1904. El 6 de octubre comenzó una segunda etapa, con Gregorio Vélez y Rivas de director. En la primera etapa, la revista publicó fotografías y artículos sobre todos los pelotaris del frontón Jai Alai de La Habana. En el INEF se conservan todos los números excepto el 28 y el 29. En próximos días, os iré ofreciendo fotografías de los pelotaris del primer frontón cubano. Hasta pronto!

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